Las formas innovadoras (y a veces radicales) en que los productores y científicos están abordando el cambio climático en el huerto

Los productores de sidra están comenzando a sentir los efectos del cambio climático, pero parece que las peores repercusiones para los cultivadores de manzanas (y los bebedores de sidra) están en el horizonte.

UN caso de estudio realizado por el USDA y la huerta y sidrería con sede en Wisconsin, Brix Cider Farm, puso de relieve los desafíos actuales y esperados. La mayor parte de la propiedad de Brix en Barneveld, Wisc., está dedicada a las manzanas, y el 10 por ciento restante de la plantación de alta densidad de dos acres consiste en cerezos, peras y ciruelos.

Según el estudio, la temperatura promedio en la huerta podría variar entre 3.5 y 5 grados Fahrenheit para mediados de siglo, con un aumento en el número de días por encima de los 95 grados, y riesgo de olas de calor más intensas y prolongadas. La cantidad promedio de días sin agua aumentará en general, y habrá eventos de lluvia y nieve más extremos en invierno y primavera. El tiempo pasado sin heladas se alargará, creando una temperatura media del suelo más caliente. En pocas palabras, el clima errático y más extremo durante los períodos vulnerables de brotación y crecimiento significa que la cosecha de frutas estará en un riesgo cada vez mayor de sufrir daños.

La amenaza no es solo durante la brotación y el crecimiento, sino también para la calidad general. Los nuevos patrones climáticos presentan múltiples amenazas, desde infecciones bacterianas como niebla del peral y del manzano (lo que significa tres años de pérdida) a quemaduras solares tan extrema que la pérdida de calidad hace que las manzanas no sean aptas para jugo. Además, las caídas generales en la calidad y el aplanamiento de los perfiles de sabor causados ​​por olas de calor extendidas y las heladas repentinas posteriores a la brotación no solo dañarán un cultivo sino que requerirán la replantación de huertas enteras.

Si bien eso suena sombrío, tanto los científicos como los productores han sido conscientes de la amenaza y están experimentando activamente con posibles soluciones. Hay más en juego además de una sidra sabrosa: el noroeste del Pacífico, que produce alrededor de dos tercios de las manzanas del país, aporta alrededor de $700 millones a la economía regional y $300 millones solo a Washington.

Cambiando la forma en que se plantan los huertos

En 2014, la Universidad Estatal de Washington estableció el Programa de mejoramiento de sidra silvestre Palouse, que ha estado trabajando para generar manzanas para sidra resistentes a la niebla del peral y del manzano que prosperarán en el noroeste y florecerán rápidamente. Con la ayuda de la colección de plántulas antiguas y modernas del USDA, crearon cruces novedosos con solo 20 plántulas de manzanas silvestres. Los programas objetivo declarado es crear manzanas resistentes a las enfermedades con “altos niveles de compuestos fenólicos, altos niveles de antocianinas, poca semilla… resistencia moderada a alta a las principales plagas y enfermedades de la región”.

Con estos cambios ambientales inevitables en el horizonte, varios productores del Noroeste están replantando activamente huertos para crear árboles más resistentes.

Madrone Cellars en la isla San Juan de Washington está trabajando con el programa WSU, plantando sidra y manzanos silvestres experimentales, algunos de los cuales nunca se han trabajado comercialmente.

“Acabamos de recoger 35 árboles patrimoniales de la isla”, dice el propietario y sidrero Shaun Salamida. “Van desde King apple, Gravenstein, hasta Pippin de 20 onzas y un montón de variedades sin nombre de manzanas silvestres. Muchos de ellos fueron plantados hace tanto tiempo que nadie puede determinar exactamente qué son, pero están siendo recolectados y preservados a través de un proyecto sin fines de lucro llamado Islas San Juan Pomona.”

Finnriver Farm and Cidery en Chimacum, Washington, y Madrone Cellars están cambiando los portainjertos por árboles más resistentes, aunque de menor rendimiento, que requieren menos agua.

“Hace unos años, después de una sólida aventura a través de las sidrerías francesas, trazamos un plan para hacer la transición de nuestro ‘huerto enano de alta densidad’ a lo que en ese momento llamé un ‘huerto heredado'”, dice Andrew Byers, jefe de producción de sidra en Finnriver. Granja y Sidrería. “El plan heredado se centró en árboles semiestándar (árboles bastante grandes, no los más grandes, pero de 6 a 10 pulgadas de diámetro) que serían más abundantes y durarían más. Los árboles más grandes significan un dosel que mantendrá el suelo más fresco y húmedo, y ayudará a crear un ecosistema de sotobosque que sustentará una zona de raíces de huerto basada en hongos”.

Una sólida zona de raíces fúngicas imita el ecosistema del bosque en el que se originan las manzanas y apoya la retención de agua en la superficie del suelo, lo que apoya aún más al árbol durante las condiciones de estrés hídrico, explica.

“Otra forma en que estamos agregando a esa zona de raíces fúngicas, que actuará como una esponja, es agregando un mantillo pesado de corteza y compost en la hilera de árboles”, dice Byers. “Cada año colocamos unas cuatro pulgadas de una mezcla de virutas de madera en la hilera de árboles. Primero, cada fila se cubre con lona durante unos meses para retirar el césped y luego, a medida que se retiran las lonas, se instala el mantillo. Esto contrasta con tener una franja de árboles químicamente limpia o una zona de raíces muy dominada por la hierba. Hacer espacio para que existan raíces de árboles jóvenes en un ambiente rico en hongos fortalece los sistemas inmunológicos de los árboles, ayudará a los árboles más jóvenes a resistir situaciones de estrés hídrico a fines del verano y permite una mayor tolerancia a la presión de enfermedades que está siempre presente en nuestro huerto orgánico certificado”.

El agua es un tema de preocupación en muchos lugares. Etta Place Cider en Torrey, Utah, se encuentra a una altura de 7,000 pies en una “estepa desértica alta, una situación que ya es incompleta antes de tener en cuenta el cambio climático”, dice Ann Torrence, propietaria de Etta Place Cider.

Para contrarrestar el riesgo, están “plantando árboles más grandes y regando con un ciclo poco frecuente con la esperanza de que desarrollen raíces más profundas que los protejan de las primeras vacaciones de primavera después de la latencia”, explica Torrence.

Reducción de la temperatura del suelo, aumento de la biodiversidad, cambios de riego

Productores como Brix Cider Farm, por su parte, están trabajando con el USDA sobre una serie de técnicas de mitigación de plagas y el clima. Están introduciendo gansos en el huerto (comen insectos “malos”) y agregando cultivos de cobertura para ayudar a reducir la temperatura del suelo y aumentar la biodiversidad. Además, Brix está aumentando la cantidad de variedades de manzanas con diferentes tiempos de floración para reducir las pérdidas por heladas extremas posteriores a la brotación, rociando agua para reducir el riesgo de heladas según sea necesario y plantando en la ladera norte para reducir el riesgo de floración temprana.

Arte+Ciencia en el condado de Yamhill en Oregón está construyendo un hábitat biodiverso para animales y abejas, con plantaciones que también crean sombra en los pastos.

“Creo que el hábitat y la diversidad deberían ser parte de la conversación general con la resiliencia”, dice Kim Hamblin, recolectora principal de manzanas en Art+Science. “Yo diría que un huerto que tiene áreas silvestres naturales cerca (o integradas en él), más plantaciones nativas y un hábitat no administrado, es esencial para la discusión sobre la resiliencia. No podemos proteger nuestras granjas si no podemos proteger también el hábitat. Los dos son interdependientes”.

Estamos todos juntos en esto. Como amantes de la sidra, también podemos desempeñar un papel en el cambio climático apoyando activamente a los productores que hacen el trabajo duro para garantizar un futuro delicioso para todos nosotros.

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